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Vainilla: todo sobre el origen de este sabor

La vainilla ha sido utilizada por muchos cocineros a lo largo del tiempo para agregarle ese toque especial a los alimentos, su uso en la repostería es indispensable. Su popularidad es tanta que muchos tal vez nos hemos preguntado alguna vez sobre su origen. ¿Lo conoces? Hoy te contamos todo sobre este sabor tan especial.

helado de vainilla
Créditos: sevilla.abc.es

El sabor especial que tiene la vainilla despierta en muchos la curiosidad sobre su origen. Mucho se habla de que es un resultado del castoreo y son pocas las personas que realmente se detienen a analizar sobre la veracidad de este tema. Si todavía no te enteras sobre ello, hoy vamos a contarte de todos los posibles orígenes de tu sabor favorito.

¿Qué es la vainilla?

La vainilla ha sido históricamente utilizada como un producto de sabor especial para los alimentos. Su dulce y delicado aroma lo coloca entre los favoritos en cuanto a helados y postres se refiere. Pero ¿qué es en realidad la vainilla?

La vainilla es una orquídea tropical que por su hábitat original crece sobre las ramas de los árboles. Este género de orquídeas cuenta con alrededor de 110 especies distribuidas por regiones tropicales y subtropicales. La más conocida es la Vanilla planifolia de la que comúnmente se extrae la vainilla que conocemos. 

Dicha especie de orquídea es cultivada para uso industrial y la utilizan como saborizante en alimentos y bebidas, así como para aromatizantes y perfumes en la industria de la cosmética.

Sus hojas son de color verde oscuro y ligeramente apuntadas, son tres veces más largas que anchas y pueden medir unos 55 centímetros. Este género vive en zonas pluviselvas, como es el caso del sur de México, Guatemala, Belice y Honduras.

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origen y extracto de vainilla
Créditos: cocinadelirante.com

¿Cuál es el origen de la vainilla?

Los orígenes de la vainilla se ubican en nuestro país, especialmente en la región del Totonacapan, en donde sus habitantes comenzaron a utilizarlo para darle más aroma a sus recetas, con objetivos medicinales y también como ofrenda. Se dice que la vainilla era muy valorada por este pueblo hasta el punto de realizarle rituales especiales. Existen textos que hacen referencia a estos rituales de 1427, tiempo en el que los totonacas se encontraban sometidos por los aztecas y mexicas.

Al ser sometidos, la cultura totonaca comenzó a usar la vainilla como un tributo para los aztecas, quienes lo usaban para aromatizar su chocolate. El nombre que recibía la vainilla no era tal, su nombre era “xahanat” para los totonacas, y “tlixotlil” para los aztecas.

¿Cómo se elaboraba la vainilla?

La vainilla es sometida a un proceso que le ayuda a conseguir el color marrón que comúnmente conocemos. Antes, para que la vainilla desprendiera ese olor tan peculiar, se colocaban las vainas sobre lienzos que se ponían a secar al sol. Una vez que estas se calentaban, eran envueltas en mantas para lograr que la planta sudara y lograra su textura seca, rugosa y tostada. A tal proceso se le conocía con el nombre de “beneficiado”. Con el tiempo, esta vieja técnica quedó atrás gracias a su exportación. Hoy en día el proceso, en muchas partes del mundo es industrial.

De acuerdo con los informes de la revista “Scientific American” en 2016 la producción mundial de vainilla natural disminuyó en gran medida. Se indicaba también que menos del 1% del aroma vainilla se obtenía de las orquídeas de vainilla reales. Por esta razón, los extractos naturales de vainilla cada vez son más caros por lo que hoy en día se usan más aditivos artificiales.

El origen de la vainilla a partir del Castóreo.

El castoreo es una secreción de las glándulas anales del castor. Dicho animal lo usa para limpiar e impermeabilizar su pelaje para así afrontar sus largas jornadas de construcción y para identificarse entre sí, porque contienen feromonas. 

Esta sustancia a la cual se le conoce como “castóreo”, se ha empleado desde la Antigua Grecia y se utilizaba como remedio para las dolencias. El castoreo se emplea en tintura alcohólica, una vez que es extraído por la trituración de las glándulas que lo segregan. Algunos perfumes clásicos también lo utilizan.

En los Estados Unidos, esta sustancia se usa como aditivo alimentario y está reconocido por la Administración de Alimentos y Medicamentos Estadounidense. Se le conoce como “sabor natural” en la lista de ingredientes y se usa principalmente en la vainilla, aunque también se puede encontrar en la frambuesa o fresa. De igual forma, se utiliza para aumentar el sabor y olor de los cigarrillos y los apicultores medievales lo usaban para la producción de miel.

Otras propiedades terapéuticas de la vainilla.

La vainilla también ha sido empleada en la medicina como remedio casero. Se cuenta que es estimulante para el sistema nervioso, calma la depresión y ansiedad, relaja los músculos, reduce el colesterol, previene el cáncer, desinflama el hígado y las vías respiratorias. También ayuda a cicatrizar, mejorar la digestión e incluso estimular el crecimiento del cabello.

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